ZBLAN, ¿Fibra óptica del futuro?

 
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Al igual que hay una amplia variedad de investigaciones en distintos campos de estudio, en el sector de la fibra óptica hay multitud de ensayos para mejorar la velocidad de las conexiones que usamos a diario. En la fibra óptica se están analizando y experimentando nuevos materiales o nuevas modulaciones de luz para mejorar la velocidad y capacidad de estas redes. Ahora hablaremos de una mejora que ya fue probada en el espacio.


ZBLAN: ¿será esta la fibra del futuro?


¿Para comenzar que es significa ZBLAN? Figura 1 ZBLAN Esta fibra óptica lleva el nombre de ZBLAN por sus siglas en inglés de los elementos que la forman (circonio, bario, lantano, sodio y aluminio). Este material está formado por un vidrio completo y cuenta con una gran ventaja de que tiene unas excelentes capacidades de transmisión de ondas de largo alcance, menores perdidas por metro que los cables de silicio que se usan en la actualidad, y permitiendo operar con un rango de longitudes de onda más amplio. Gracias a ello, es posible transmitir mucha más información, más lejos y a mayor velocidad necesitando menos repetidores, superando los límites de la fibra óptica que conocemos actualmente.


ZBLAMN, material liquida y cuadros en forma rectangular, mostrando el material puro

Fibra del espacio sin imperfecciones.


La relación entre el espacio y la fibra ZBLAN tiene que ver a la facilidad de crear estos cables en el espacio que en la tierra. Cuando se crea una fibra y ésta se enfría, sufre un proceso de cristalización que añade imperfecciones al vidrio. En el espacio, sin embargo, al estar en un entorno de microgravedad, los problemas de cristalización no se presentan y se pueden crear fibras de vidrio prácticamente perfectas.


Por ello, este experimento en la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) tenía como meta comprobar si tiene sentido crear estas fibras de vidrio en el espacio de manera masiva en el futuro. Aunque esa idea es muy a largo plazo, al menos saben que en el espacio pueden crear fibras mucho mejores que en la Tierra, aunque no hay que dejar de lado que esta fabricación tendrá un coste mucho mayor. En la siguiente imagen podemos ver la máquina utilizada y que ha estado meses en el espacio.


Máquina para crea fibra óptica ZBLAN

Este no es el primer experimento que ha creado fibra óptica en el espacio. La empresa Made in Space ya hizo pruebas en 2016, creando fibras con menos imperfecciones que ofrecía una mayor eficiencia en la señal, y habiendo lanzado ya varias máquinas al espacio para ir creando diferentes tipos de fibras, las más recientes usando los materiales de ZBLAN.

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